Silver rush ~ L’histoire de John Conrad et Sam McGee.

L’histoire du Yukon a été fortement marquée par la ruée vers l’or du Klondike qui se déroula de 1896 à 1899, une période où n’importe qui pouvait gagner le gros lot, mais où finalement peu y arrivèrent. La découverte d’or à Nome, en Alaska, pendant l’hiver 1898-1899, laissa le Yukon dans une période de dépression économique, bien que de nombreuses richesses demeuraient cachées dans les collines du territoire.

C’est dans ce contexte qu’arriva, en 1903, John Conrad, un homme entreprenant, rempli de projets et d’idées, qui avait fait fortune dans le Nord de l’Alaska pendant la décennie précédente, en extrayant de l’or. Il investit les rives du bras venteux (Windy Arm) du lac Tagish, proche du Mont Montana et y trouva de l’argent. Nous sommes rendus en 1905, et un obstacle non négligeable vînt se mettre en travers de l’exploitation de ce gisement : comment acheminer le minerai jusqu’au bord du lac alors que la principale source se trouvait en haut de la montagne ? Ni une, ni deux, Conrad se rendit à Seattle pour rencontrer Royal Riblet of Nelson, dont le frère était un ingénieur génie civil réputé dans la conception et la construction de tramways. Il souhaitait concrétiser son désir, celui d’édifier un tramway aérien ! Cela lui coûta la « modique » somme de 80.000 $, une dépense aberrante pour cette date. Il y gagnera cependant une certaine renommée puisqu’il donnera son nom à une ville, dans l’espoir de concurrencer Dawson City qui fut le siège de la Klondike Gold Rush.

Bien que représentant une réelle prouesse technique, bâtir le plus long tramway aérien de l’époque (5.699 mètres de long pour 914 mètres de dénivelés) ne fût pas sans embûche. Des chutes de pylônes eurent lieu pendant la mise en exploitation, si bien qu’il ne fut véritablement opérationnel qu’en juin 1906. À partir de là, les seaux tournèrent sans discontinuer, mettant cinquante minutes de la mine pour rejoindre le Tagish Lake. À son heure de gloire, cette dernière employait cinq cents travailleurs et Conrad City prospérait avec ses trois mille habitants. Le gouvernement yukonnais commanda même la construction d’une route, de Carcross au terminal du tramway, afin de faciliter le transport du métal précieux, qui quittait ensuite la ville en train. Cette mission fût confiée à Sam McGee !

Sam McGee, célèbre concepteur de routes (le Yukon lui doit notamment celle reliant Whitehorse à Carcross ou encore Whitehorse à Kluane), avait pour métier d’origine, la prospection. Le 16 juillet 1899, il découvrit le gisement de cuivre de War Eagle, dans les collines surplombant Whitehorse, puis l’exploita, sans savoir que cette région produirait plus de vingt millions de dollars de cuivre, d’or et d’argent, puisqu’il la quitta en 1909.

Malheureusement, une grande partie du minerai du Mont Montana se révéla être de grade inférieur à celui prévu, le prix de l’argent déclina rapidement, précipitant la mine vers la faillite. Conrad dût la fermer en 1912 et quitta définitivement le Yukon, après avoir permis, à lui seul, de garder à flot l’économie de cette province, pendant plusieurs années, en y investissant plus d’un million de dollars (23,5 millions de nos jours…).

Conrad City fut désertée. Grand nombre de ses bâtiments furent transférés à Carcross, ville en pleine reconstruction suite à l’incendie de 1909. Aujourd’hui, il ne reste qu’une ville fantôme à sa place alors qu’un sentier porte le nom de l’homme qui joua sûrement la plus petite partie de cette histoire… De nombreux vestiges sont encore visibles sur le Sam McGee Trail !

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Des troncs bûchés pour…
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… construire les maisons des mineurs !

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Sources :
Histoire du Yukon,
CIM-Magazine,
Yukon rails.


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